第四卷 第三章

「接下來進行認證儀式。」

兩天後,我們這三名在入團競技會「格鬥循環賽」中贏得優勝的受測生,被請到飄浮在中央阿曼迪平原上空的練習艦諾耶·姆吉克內,接受「預備學校入學許可認證」。

中型巡航艦諾耶·姆吉克——亦即「新曲調」的意思——是五架守護騎士的母艦,全長一七〇碼,長度約是最大型巡航戰艦的一半,初次踏進這艘飛空艦時,我以為它只是內部寬敞的交通工具。

令人吃驚的是,登艦前他們竟然指示「合格者自行駕著各自的守護騎士登艦」。

朝下開放的飛空艦守護騎士甲板是使用懸掛式吊鉤登艦,這我從來沒見過,也不知道該怎麼做。

然而,既然是通過預備學校入團測驗的騎士,對上級的指示說就不能以一句「我沒做過、之前沒學過」了事,得馬上想出一套自己的方法,就算不完全正確,也得用土法鍊鋼的方法達成目的——這似乎是他們一開始想讓我們明白的道理。

「今年的測驗也是一波三折。但能錄取我們想要的人材,就屬萬幸。」

我們在出擊前訓話用的艦底儀式甲板上,從船身兩側的窗口可以遠望底下的平原,那名身穿黑色騎士服、兩手交握背後的上級資深軍官——布拉凱瑪中校,對我們說道。

「先恭喜各位通過認證。」

另一件令我吃驚的是,當我模仿別人的動作驚險地抵達艦上時,才剛走下休佩·安斐爾的機體,旋即被人引往艦內的休息室,要我馬上更衣。那裡備有嶄新的黑色騎士服。穿上後發現就像量身定作般合身,不知是什麼時候定作的。

我穿上黑底銀線的立領騎士服,腰間系著佩劍,出席儀式甲板的認證儀式。

「現在要頒發認證書,點到名請答右。強·路易·迪拉迪克候補生。」

「右。」

「艾米爾·威·迪奧迪特候補生。」

「右。」

「比安·尼梅·米拉波候補生。抱歉,你的制服還沒做好。因為你是預備學校創校以來的第一位女學生。」

「右。沒關係的,資深軍官。」唯一身穿銀白色套裝的比安,在我身旁點頭應道。

「嗯。」

布拉凱瑪中校頷首,逐一將飾有「鎮守『界梯樹』的聖鳥」的入學資格認證書交給端正站好的我們。

這天的認證儀式規模很小,認證者為布拉凱瑪中校,對象只有我們三人。這只是宣布弗蘭斯大會優勝者與入學許可的儀式。

雖然已發送騎士候補生黑底銀線的制服,但這並不是預備學校的入學典禮。正式的入學典禮會另選一天聚集來自米爾索提亞各地的合格考生,在首都康恩的預備學校總校舉行。

在指定的日子當天,候補生們會駕著各自的守護騎士飛至康恩。

「我想各位也知道——」黑鬍子騎士環視我們三人說道。「護樹騎士團是在崇高理想下集結成的組織,但既然是由人組成的,就需要預算,若沒有眾人的協助,就無法營運。如此一來,當中就會出現想假借護樹騎士團權威、藉此從商牟利之徒。不過,這也算是人世百態。我們和這些人都要一起守護這個世界應有的秩序。不該區分何者該受保護,何者不該。這才是真正的崇高使命。」

「——」

「——」

「——」

「下個月將會在康恩舉行入學儀式。預備學校歡迎各位的加入。你們務必要熬過這三年的訓練,成為了不起的飛空騎士。」

「是。」

「是。」

「是……」

「不過——」

布拉凱瑪中校說到一半突然停住。

「對了,艾米爾·威·迪奧迪特候補生。你學過歷史嗎?」

「是……」劈頭被問這麼一句,我迷惑地應道。「當然有。」

「嗯。那我問你,從『界梯樹』發生『大接觸』至今,已有幾年?」

「是。」我在腦中默算。「應該是第四百一十二年。我是以標準年表計算。」

「沒錯。你們稍等一下。」

黑鬍子騎士招手將站在一旁的法雷利·拉古藍吉上尉叫至跟前,悄聲和他商量道:「我想讓候補生們看那樣東西」。

「這算是機密。不過,應該是沒關係才對。」

指導教官拉古蘭吉上尉頷首應道。

「我也贊成讓他們看。我們的任務突然變得沉重許多,也該讓他們對此有所認識。」

「嗯。」

騎士點了點頭,轉頭面向我們,「那麼,請往這邊走」,催促我們跟他走。

「我想讓你們看樣東西,就當作是今天的紀念。」

我們從氣密門走進長長的艦底通道後,沿著龍骨往艦尾的方向走去。通過下開門緊閉的守護騎士甲板,走進另一處像是獨立停機庫的空間。

黑鬍子騎士說明道:「這裡是艦內的武器倉庫,平時存放著守護騎士的阿爾托力火炮。由於這次的航海肩負『運送任務』,所以火炮已事先卸下船。」

沒有窗戶的倉庫光線昏暗。

我用耳朵感覺裡頭的大小。

我走進後,後面的大門就此關閉。

裡頭登時一片漆黑,但挑高的天花板旋即亮起水銀燈。蒼白的光線盈滿整個空間。

——?

地上放著某個東西。

一個突尖的形體。

那是?

「各位,你們認為這是什麼?」騎士指著放在倉庫中央的物體問道。

「……」

「——?」

這是什麼?

平時存放大型火炮的空間,此時有個形體突尖的巨大物體坐鎮其中。雖不像守護騎士那般巨大,但這機械遠比人類高大——沒錯,看起來像是某種機械。

會是機械嗎?

雖然從沒看過這種形狀的機械。

怪異的金屬物體——我和站在身旁的強·路易不禁互望了一眼。

「——」比安叉著腰,朝那宛如張開雙翅的藏青色形體望了一眼。就像看到某個可疑物體般,一臉莫名其妙。

我們也覺得莫名其妙。

這會是什麼呢?

資深軍官剛才說,這是他們肩負的「運送任務」……

「資深軍官,請問這是什麼?」強·路易反問。

「你們可以靠近看清楚點,不用顧忌。我起初也不知道它是什麼。」

在騎士的催促下,我緩緩走近抬頭仰望,發現它比常人的個頭高出約莫一倍。前後左右各有十碼長,有股烈酒般的刺激臭味撲鼻而來。這到底是什麼?

那圓筒狀的粗大身軀,左右長著像翅膀的板狀物體,船頂有三支像是長劍的物體呈放射狀排列。底下有兩隻附車輪的腳撐起身體穩穩地踩在地上。它全身滿是藏青色的塗漆,給人矮胖的印象。

「這該不會是交通工具吧?」強,路易問道。

「你說得沒錯。」

布拉凱瑪中校點頭應道。

「之所以晚兩天舉行你們的認證儀式,就是因為練習艦先繞到風比艾由的研究所,接收剛進行完分析的這架機械。此次的航海也順道執行這項接收任務。接下來我們要將它帶回康恩的征服府。」

「這是什麼?」

強·路易詢問道,臉上表情透露出他從未見過這種東西。

我也沒見過。仔細一看,圓筒狀的身軀畫有像是白色星星的紋章。上頭還畫有像是文字和數字的圖案。

「各位,這是一種風箏。是異世界的交通工具。」

「——?!」

「——!」

「——?」

我們全都大吃一驚,面面相。

「看到了嗎?那裡有操縱席。」

布拉凱瑪中校指著那高大的機械上方,對我們進行說明。

「它的動力不是MC機關。分析後得知,它是使用由化石燃料精製而成的液狀物體。據說是極為精密的內燃機關。這是一種飛行機械,藉由轉動船首的翅膀獲得推進力,在空中飛行。」

「內燃機關?」

「飛行機械?」

飛行……機械?

我吞了口唾沫。

這是一種風箏?是飛行用的交通工具?可是就我所見,它連MC機關的磁力球都沒有,要如何浮在空中飛行?

「兩年前,位於康恩外海的第七奴梅拉入口系統間歇性自然啟動時,這東西從某個『界』被吸出

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